Supporto in chemioterapia e trattamenti oncologici, chemo-brain

Durante la chemioterapia i pazienti oncologici sono soggetti a forti disagi dovuti agli effetti collaterali e importanti disturbi dell’umore che vanno dall’ansia alla depressione.

Il Neurofeedback dinamico è particolarmente indicato per vari motivi. Il trattamento farmacologico associato ad esso sarà più efficace e gli effetti collaterali meno invasivi. Il paziente oncologico avrà infatti una maggiore resilienza sia a livello fisico che psichico e i suoi disturbi dell’umore diminuiranno. Nel periodo successivo al trattamento chemioterapico possono presentarsi i sintomi della chemo-brain o “Cervello da chemio” e cioè difficoltà cognitive, spesso potenziate dallo stress indotto dalla malattia. I pazienti con questa condizione fanno difficoltà a svolgere compiti complessi, a ricordare alcune parole o semplici informazioni che in passato erano state di facile memorizzazione e a concentrarsi a lungo. Possono anche avere importanti disturbi del sonno.

La dottoressa Jean Alvarez, cofondatrice del Lake Erie Brain Performance Institute, ha pubblicato nel 2013 un importante studio sulla rivista Cancer Therapy sull’uso del Neurofeedback dinamico in chemioterapia e conosce questa situazione in prima persona. Dopo aver vissuto per sette anni con problemi cognitivi, insonnia, stanchezza e lieve depressione, ha finalmente trovato una soluzione che l’ha riportata al suo io pre-cancro. Con le sue stesse parole …

Mi è stato diagnosticato un cancro al seno nel 2000 e in trattamento da febbraio a ottobre. È stata un’esperienza stimolante, ma sono una persona piuttosto positiva, e ho tenuto d’occhio la fine del trattamento, quando i miei capelli ricrescevano, il cibo ricominciava a piacere e la mia vita tornava normale.

Alcuni mesi dopo il mio ultimo trattamento di chemio, ho iniziato a rendermi conto che le cose non stavano migliorando, anzi, ero peggiorata in diversi aspetti:

  • Dopo una vita intera di sonno facile e per lunghe ore, ho avuto una grave insonnia, impiegando diverse ore per addormentarmi, e l’incapacità di tornare a dormire se mi svegliavo durante la notte.
  • La stanchezza (che supponevo fosse il risultato della chemioterapia) divenne meno intensa ma in qualche modo più debilitante, dal momento che cominciai a pensare che non sarebbe mai finita.
  • I problemi cognitivi sono diventati innegabili. Ho lavorato come consulente per organizzazioni no-profit e ho iniziato a temere che avrei dovuto smettere di lavorare.
    • Non ricordavo decisioni e piani
    • Non riuscivo a tenere traccia delle conversazioni
    • Cominciavo a parlare, e poi perdevo traccia di ciò che intendevo dire
    • Non potevo gestire più di una idea o attività alla volta
    • Ho perso la mia fluidità verbale, a metà frase, non riuscivo a trovare una parola semplice
  • La forte depressione che molti di noi sperimentano alla fine del trattamento si era stabilizzata come depressione a lungo termine e di basso grado.

Ho continuato a parlare con il mio oncologo e altri medici, che sono stati tutti meravigliosi e di supporto e ho provato diversi farmaci che pensavano potessero essere d’aiuto, ma non esiste un trattamento che abbia generalmente successo con questi sintomi, quindi ho faticato senza alcun miglioramento.

Alla fine ho capito che tutti i miei sintomi erano legati al cervello. Sebbene io sia una psicoterapeuta senza particolare esperienza nel cervello, ero eccitata dal fatto di avere un modo per affrontare quello che mi era successo nella speranza di capire come recuperare. Questa lettura delle cose mi ha portato a due meravigliosi insegnamenti:

  1. A differenza di quanto pensavano i neuro scienziati (all’inizio degli anni ’90) il cervello non è “hard-wired” – ma è mutevole, o “plastico”, per tutta la durata della vita. Ciò significa che il danno che ho subito durante il cancro e il trattamento del cancro avrebbe potuto essere corretto… se solo si trovasse un intervento efficace.
  2. Il Neurofeedback è una tecnologia che utilizza le informazioni sull’attività elettrica del cervello per attivare la plasticità del cervello. Con questa tecnologia, il cervello è in grado di diventare consapevole di ciò che sta facendo … e quindi apportare modifiche per funzionare in modo più efficiente e più efficace.

La mia prima esperienza con un approccio Neurofeedback abbastanza tradizionale, anche se divertente e interessante, non ha migliorato i miei sintomi, ma mi ha convinto che il Neurofeedback è una tecnologia potente. La mia successiva esperienza, con una versione del Neurofeedback dinamico NeurOptimal, è stata incredibile.

  • In 3 sessioni, il mio sonno si stava chiaramente normalizzando
  • In 10 sessioni, la depressione era sparita. Mi sono sentita ridere un giorno e ho pensato: “Questa è la gioia che non provavo più da sette anni!”
  • Con i cambiamenti nel sonno e nell’umore, la mia stanchezza cominciò a migliorare

E più lentamente – ma indiscutibilmente – la mia funzione cognitiva ha cominciato a migliorare.  Come si può immaginare, ero estasiata e sollevata di sentirmi fiduciosa nel mio lavoro. Ma io vengo da una famiglia di scienziati, e ho scoperto che non potevo sentirmi a mio agio solo tornando alla vita come al solito. Volevo sapere se ero una persona unica e fortunata il cui cervello rispondeva al Neurofeedback dinamico, o se questo approccio potesse offrire una soluzione alle migliaia di altri sopravvissuti al cancro che affrontavano gli stessi problemi con cui avevo lottato.

E così ho acquistato la mia attrezzatura, e con alcuni colleghi, ho progettato uno studio che misura il deterioramento cognitivo, la fatica, il sonno e il disagio emotivo, in particolare l’ansia e la depressione, in 23 sopravvissuti al cancro al seno che manifestano sintomi di chemobrain dopo il trattamento. Nel 2013, i risultati sono stati pubblicati sulla rivista Integrative Cancer Therapies .

Un breve riassunto: prima del neurofeedback, i partecipanti hanno mostrato una grave disfunzione su tutte le misure rispetto ad una popolazione normale; dopo 20 sessioni i nostri partecipanti non erano più diversi dalla normale popolazione su nessuna delle scale del sonno, delle emozioni o della fatica, o su tre delle quattro scale cognitive.

Siamo molto entusiasti di questi risultati. Altri ricercatori stanno avendo successo con “strategie compensative”, cioè tecniche che ti aiutano a funzionare bene nonostante la tua disfunzione. (Ad esempio, affrontare i problemi di memoria creando liste, mettendo sempre le chiavi nello stesso posto, ecc.). Per quanto ne sappiamo, il Neurofeedback dinamico è l’unico “intervento riparativo”, ovvero un approccio che corregge effettivamente ciò che è andato storto nel cervello, ripristinandolo al suo livello pre-cancro di funzionamento.